En un artículo reciente, hablaba de la ecuación de Drake, y de cómo podemos utilizar esta para calcular cuantas civilizaciones podrían existir en nuestra Vía Láctea (y por extensión, en el universo observable). Pero, si hay otras civilizaciones ahí fuera, ¿por qué no hemos visto ni rastro de ellos?

Recreación artística del exoplaneta Kepler 62F
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Recreación artística del exoplaneta Kepler 62F

Tal y como expuso Enrico Fermi, la creencia de que existen numerosas civilizaciones inteligentes en el Universo es paradójica cuando la comparamos con lo que nuestras observaciones sugieren. Por tanto, o bien nuestra creencia es errónea, o nuestras observaciones son defectuosas y/o incompletas (hoy en día somos muy conscientes de que nuestras herramientas para poder detectar vida inteligente en otros planetas es extremadamente limitada). Esta ausencia (al menos aparente) de civilizaciones extraterrestres sugiere que, por necesidad, tiene que haber un paso extremadamente improbable en el camino de pasar de un humilde planeta a civilización interestelar. La ausencia podría deberse bien a que la vida inteligente seas extremadamente rara, o a que la vida inteligente tenga la tendencia de autodestruirse (es importante mencionar aquí que Fermi formuló esta paradoja allá por 1950, cuando el miedo a que la Humanidad se destruyese a sí misma era más que fundado).

A este cuello de botella que impide que las civilizaciones alienígenas, de cualquiera de los miles de millones de planetas que existen ahí fuera, lleguen a ser civilizaciones interestelares, lo llamamos el Gran Filtro.

Que la cantidad de exoplanetas habitables aumente puede ser malas noticias para nosotros…

La idea del Gran Filtro fue propuesta por el profesor Robin Hanson en 1996, en un intento por responder a la paradoja de Fermi, y es una de las opciones más populares para explicar la paradoja (siendo otras que la inteligencia necesaria para alcanzar a crear tecnología avanzada puede ser muy rara, o que la Tierra es un planeta extremadamente raro en el que han coincidido muchas cosas).

Si la idea del profesor Hanson es acertada (debe haber algún tipo de barrera que haga que sea increíblemente complicado pasar de civilización uniplanetaria a civilización interestelar), cada descubrimiento de un exoplaneta potencialmente habitable quiere decir que es posible que nuestra civilización no haya llegado a esa barrera, y, además, le resta valor a la posibilidad de que la Tierra sea un planeta extremadamente raro.

¿Y si el Gran Filtro está por delante nuestro?

Aunque es posible que la aparición de vida inteligente sea rara (no hay motivos que nos hagan pensar que esta no pueda ser una explicación), el silencio que obtenemos de la galaxia puede ser resultado de que la vida inteligente que se desarrolle no consiga sobrevivir durante el tiempo suficiente. ¿Es posible que todas las civilizaciones avanzadas terminen llegando a un punto insostenible para su propia existencia, tal como tecnología suicida o agotamiento de recursos de su planeta? Desde luego. Si partimos de la base de que existe este Gran Filtro como impedimento a la aparición de civilizaciones interestelares, somos incapaces de determinar si la Humanidad lo ha superado (ciertamente estuvimos cerca durante la Guerra Fría) o si nos espera en algún momento de nuestro futuro.

La Humanidad ha sobrevivido a supervolcanes, impactos de asteroides, pandemias… pero nuestra supervivencia con armas nucleares está limitada a tan sólo unas décadas.

¿Y si apareciese un planeta con vida inteligente?

La respuesta es complicada, y dependería de muchos factores: ¿es el único planeta de esa civilización, y por tanto están en un estado de desarrollo similar al nuestro? ¿o es simplemente uno de tantos planetas colonizados, y por tanto su desarrollo tecnológico es infinitamente superior al nuestro?

Si algún día nos visitan los extraterrestres. Esperemos que no sean así...
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Si algún día nos visitan los extraterrestres. Esperemos que no sean así…

Si la respuesta es la primera (su estado de desarrollo es similar al nuestro) entonces puede que sea un punto a favor de que el Gran Filtro está todavía por llegar para nuestra civilización. Pero también es posible que el Gran Filtro esté en nuestro pasado lejano (y que sea, por ejemplo, si una civilización llega a desarrollar el uso de herramientas).

Hay muchas otras teorías/explicaciones para la paradoja de Fermi

El Universo es muy grande, y puede que todas las teorías tengan algo de cierto. Pero es igualmente probable que, aunque muy común, esa vida no esté lo suficientemente cerca de nuestro Sistema Solar, o incluso, que aún no se hayan desarrollado lo suficiente, o que ya se hayan extinguido (no es simplemente una cuestión de espacio, si no también de coexistencia en la misma época).

De un modo u otro, la explicación para intentar responder a por qué no hemos encontrado otras civilizaciones inteligentes es fascinante (en uno y otro sentido).