Cuando miras al cielo, ¿están muertas todas las estrellas?

Es posible que alguna vez hayas oído algo de este estilo: “Cuando miras al cielo, estás mirando al pasado. Muchas de las estrellas que vemos en el cielo ya han muerto, como tus sueños” (en inglés es un meme que además remata diciendo “como tus sueños”, en un intento por convencer a la gente de que hay que vivir el momento). Pero lo que nos importa es… ¿tiene esta afirmación algo de cierto?

La luz es muy rápida… pero el universo es gigantesco

La luz viaja a casi 300.000 km/s (redondeamos su velocidad pero en realidad no llega por los pelos). Las estrellas están tan lejos de nosotros, que incluso la luz de las más cercanas tardan años en llegar a nuestro Sistema Solar. La más cercana, Alfa Centauri, está a unos 4,25 años luz, y la más brillante, Sirio, a 8,6. Esto quiere decir que si te diese por detonar miles de cabezas nucleares hoy mismo en Sirio, no lo veríamos en la Tierra hasta ocho años después (cuando ya nadie, seguramente, se preguntaría de dónde diablos robaste las cabezas nucleares y por qué se te ocurrió la peregrina idea de estrellarlas contra una estrella).

Una de las estrellas mas lejanas a simple vista es Deneb, en la constelación de el cisne (Cygnus), que está a casi 3.000 años luz. Eso quiere decir que, cuando la observas, la luz que estás viendo comenzó su viaje hacia aquí cuando la antigua Roma apenas estaba arrancando y no figuraba en ningún mapa. Puede parecer mucho tiempo para nosotros (y lo es, dentro de nuestra esperanza de vida), pero en relación a la edad media de una estrella, que es de miles de millones de años, no es nada. Así que a menos que haya ocurrido algún tipo de catástrofe cósmica inesperada en Deneb, seguirá ahí.

Algunas estrellas que ves a simple vista sí pueden haber muerto

Los pilares de la creación. A 7.000 años luz de distancia, los vemos sin ningún problema (y seguirán ahí mucho tiempo), pero sabemos que fueron destruidos hace 1.000 años por la explosión de una supernova. Es más, los científicos pueden observar como esa explosión va avanzando hacia allí de manera inexorable.

Los pilares de la creación. A 7.000 años luz de distancia, los vemos sin ningún problema (y seguirán ahí mucho tiempo), pero sabemos que fueron destruidos hace 1.000 años por la explosión de una supernova. Es más, los científicos pueden observar como esa explosión va avanzando hacia allí de manera inexorable.

También tenemos el caso de Betelgeuse, que es una de las estrellas que podría explotar en un futuro próximo. Como está a 650 años luz de nosotros, si hubiera explotado hace 200, nosotros no lo sabríamos hasta dentro de 450. Hay muy pocas galaxias que se puedan ver a simple vista. La más popular es Andrómeda, que está a unos dos millones y medio de años luz y tiene entre doscientos y cuatrocientos mil millones de estrellas. Seguro que algunas de esas estrellas han explotado en los últimos dos millones y medio de años, pero la mayoría probablemente siguen ahí como si no hubiera pasado nada.

Así que, técnicamente, es posible que cuando miras al cielo y observas una estrella en particular, estés viendo una estrella “muerta”, pero casi todas las estrellas que podemos ver desde la Tierra son estrellas que están en su secuencia principal y seguirán activas durante mucho tiempo.

Con un telescopio, la situación es diferente

Imagen del espacio profundo desde el Hubble. Todas esas galaxias que ves tienen estrellas que siguen ahí, y muchas otras que han nacido pero aún no hemos visto.

Imagen del espacio profundo desde el Hubble. Todas esas galaxias que ves tienen estrellas que siguen ahí, y muchas otras que han nacido pero aún no hemos visto.

El panorama cambia si utilizamos un telescopio. Con ellos, podemos ver a distancias mucho mayores, a miles de millones de años luz de distancia. Teniendo en cuenta que una estrella como el Sol tiene una vida estimada de unos 10.000 millones de años, muchas de las estrellas que observamos en las galaxias más lejanas murieron hace mucho tiempo, pero por extraño que pueda parecer, ni siquiera esa distancia nos sirve para decir que con un telescopio sí estamos observando un montón de estrellas “muertas”. Nada de eso.

No nos estamos quedando sin estrellas en el cielo (ni nos vamos a quedar sin ellas). En esas mismas galaxias tan lejanas, como el lapso de tiempo que vemos es tan sumamente grande, han nacido muchas estrellas que, simplemente, todavía no podemos ver. Incluso en esas galaxias tan lejanas hay estrellas que siguen ahí (a pesar de que tú las estés viendo tal y cómo eran hace miles de millones de años). ¿El motivo? Las estrellas más pequeñas viven mucho más tiempo que las grandes, y las enanas rojas se cree que pueden vivir desde 200.000 millones de años a billones de años (sí, has leído bien, billones, con b de burrada). Es decir, mucho más de la vida estimada del Universo (y por tanto aun les queda muchísima cuerda, así que no se van a ir a ningún sitio).

Esto también se aplica a los planetas

Próxima Centauri es una de las estrellas de Alfa Centauri. Para más señas, es una enana roja, así que seguirá ahí durante mucho tiempo...

Próxima Centauri es una de las estrellas de Alfa Centauri. Para más señas, es una enana roja, así que seguirá ahí durante mucho tiempo…

No es nuestro caso (al menos por ahora), pero si existiese una civilización extraterrestre tan sumamente avanzada que pudiese observar planetas con el mismo nivel de detalle que nuestros satélites, lo que un hipotético científico extraterrestre vería ahora mismo sería los primeros pasos de la antigua Roma (y no podrían sospechar que somos una civilización avanzada). Lo mismo se aplica en nuestro caso, si pudiésemos ver la superficie de un planeta con ese nivel de detalle, veríamos cómo era ese planeta en aquel momento.

Es más, seguro que se te ha ocurrido alguna vez, pero si no es así, ni siquiera ves el Sol en tiempo real. Si no que lo ves… ¡con un retraso de ocho minutos! (que es la distancia a la que está).

Alex Riveiro

Amante de la astronomía. Hablo de todo lo relacionado con el universo y sus conceptos de una manera amena y sencilla. Desde los púlsares hasta la historia de la astronomía en Al-Andalus.

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19 Respuestas

  1. Aborash dice:

    A mí me alucina cómo se puede barajar la edad media de las estrellas, cuando ni las hemos visto nacer ni las veremos morir.

  2. Felipe dice:

    Enséñaselo a Maricarmen que estuvimos hablando de este tema el otro día

  3. Hugo Rodriguez dice:

    Estimado Alex Riveiro, deberías redactar nuevamente tu artículo tomando en cuenta que “un año luz” no es unidad de tiempo sino una unidad de distancia. Es decir, “1 año luz” no es “1año en la tierra”. Partiendo de allí te darás cuenta que tus cálculos están abismalmente lejos de la realidad.
    Saludos.

    • Hola Hugo, voy a suponer que has leído este artículo de aquellas maneras. Un año-luz es una unidad de distancia, efectivamente. Por tanto, algo que esta a 650 años-luz, lo estamos viendo tal y como era hace 650 años. Si explotase hoy, no lo sabríamos hasta dentro de 650 años. No es tan difícil de comprender, ¿verdad?

  4. Ana Isabel Pereira Alcorta dice:

    Me parece taaaan extraordinario!????????
    Maravillosamente complejo de entender…

  5. Gustavo dice:

    Excelente contenido

  6. maxi dice:

    Guau!!! Es fascinante,pero a la vez nos pone en un lugar de insignificancia y nos hace pensar si en verdad la existencia de nuestras vidas es real. Digo esto porque esas imagenes tomadas por el Hubble mostrando millones de galaxias como si fueran granos de arena y pensar que dentro de estas hay millones de estrellas con millones de planetas, pero que esos planetas contienen millones de átomos y estos millones de neutrones y estos millones de particulas mas pequeñas,casi que ya no se puede decir que existan . Nuestra existencia no tiene explicacion.

  7. ADRIAN dice:

    yo siempre me he preguntado en realidad en que estamos se que en una galaxia fuera de ella hay mas galaxias y sientoq de esas galaxias hay una galaxia super masiva que tiene dentro millones de galaxias y asi sucesivamente pero creo que nunca lo descubriremos se necesitan muchos años de evolucion y nosotros ni siquiera somos bebes en ese aspecto

  8. Gus dice:

    Aunque no conozcamos él universo , y no somos capaces de ver su gran inmensidad. Ver hacia él cielo es una de las cosas mas lindas que hay.
    Me gusta sentarme él la terraza de mi casa y contemplar las estrellas , me traen mucha nostalgia y admiración.
    Se me ocurren miles de pensamientos , como que es increíble él echó de la existencia , el universo en si. Que estemos vivos , la vida , es hermosamente misteroso.

  9. ediec dice:

    Amigo Gus: Mientras estás en tu terraza disfrutando de las estrellas, dedica algún rato a estudiar gramática española.

  10. JOSE ANTONIO CEBALLOS dice:

    STEPHEN W. HAWKING, DICE EN SU LIBRO HISTORIA DEL TIEMPO, QUE: “CUANDO MIRAS AL CIELO ,ESTAS MIRANDO AL PASADO…” YO CREO QUE EL TIEMPO ES UNA SUCESION DE MOVIMIENTOS QUE PARTIENDO DE UN PUNTO DENOMINADO ALFA, NOS CONFRONTAMOS EN UN PLANO HISTORICO DE UN ANTES Y UN DESPUES, DENTRO DE LAS DIMENSIONES DENOMINADAS: PASADO, PRESENTE Y FUTURO.POR CONSIGUIENTE, EL PASADO REFLEJA EL NO SER, EL PRESENTE , REFLEJA “EL SER AHI ” ( HEIDEGGER) Y EL FUTURO SERIA EL REFLEJO METAFISICO DE LA IMAGINACION AL “PUNTO OMEGA” = ETERNIDAD .(T.CHARDIN ).

  11. Vigo dice:

    Siempre pense que viajar al pasado es imposible fisicamente, pero si la luz que vemos de una estrella lejana que existe o posiblemente ya no. Entonces esa luz que sigue ahy porque la vemos es como un fantasma de lo que fue, el destiempo me hace pensar que con los medios posiblemente si se pudiera regresar en el tiempo, seria como retroceder en la linea de luz y prodiramos vivir el pasado o solo verlo. No acepto criticas porque no digo que sea una hipotesis solo divago. Ver las estrellas en la madrugada siempre me es sorprendente

  12. Virginia dice:

    Te contradices diciendo que una estrella puede vivir más tiempo que el universo. Perdón, y dónde habita la estrella?. Pasado, Presente, Y Futuro en un mismo instante de la vida. Creo en lo que siento creer. Ellas viven por siempre. Nosotros cambiamos el envoltorio. No hay muerte. Todo es vida.

  13. Federico dice:

    El universo es hermoso y cada ves que miro el cielo de noche me vienen miles de preguntas y casi todas no tienen respuesta al menos en este espacio de tiempo en que vivimos

  14. J Díaz dice:

    Una nueva entrada a tu blog, y como siempre, es excelente! soy un lector asiduo en el blog así como seguidor en Twitter, y esos hilos son fantásticos, me dan unos minutos de relajación y sobretodo alimentan ese apetito de conocimiento sobre nuestro universo (O la parte, o universo en el que vivimos), y este articulo me ha gustado mucho.
    Ahora tengo una duda (ya que por falta de tiempo u oportunidad no he podido leer todos los artículos ya que recientemente descubrí por casualidad el blog) ¿Tienes algún articulo sobre la teoría de que vivimos en un universo simulado?

  15. Celeste Meza dice:

    Con este dato que el tiempo varía del observador ,se podría decir que hay posibilidad del los viajes en el tiempo o no ?

  16. Estoy comunicándome con seres alienígenas, por medio de una solicitud formal, indicándonos que nos envíen videos de la tierra, de esa forma cuando reciba el video, podré revisar el pasado. Lo sé, merezco un premio Nobel por esto

  1. 19 agosto, 2015

    […] Hace sólo unos meses, quizá hayas leído que, en realidad, los Pilares de la Creación ya no existen. La noticia viene a ser la siguiente: en las imágenes más amplias, se puede observar algo que parece ser la onda de choque producida por una supernova cercana expandiéndose camino hacia los Pilares. Según ese mismo hallazgo, se supondría que la onda de choque arrasó con los pilares hace unos 6.000 años. Como la distancia que separa esa supernova de los pilares de la creación es de unos 7.000 años-luz, querría decir que pasaron a mejor vida y sólo seguimos viéndolos gracias a que la velocidad de la luz es finita. […]

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