¿Cómo sabemos que la Vía Láctea es una galaxia en forma de espiral?

Quizá te hayas preguntado alguna vez lo siguiente: si no tenemos la posibilidad de tomar una imagen desde el exterior de nuestra galaxia, ¿cómo podemos saber que es una galaxia en forma de espiral? La respuesta es razonablemente sencilla. Es más, hasta puedes comprobarlo por tu propia cuenta en un cielo nocturno que no esté inundado por contaminación lumínica…

Sabemos que tiene aspecto de disco

La banda anaranjada que recorre el cielo en esta imagen es la Vía Láctea

La banda anaranjada que recorre el cielo en esta imagen es la Vía Láctea

En concreto, para que te hagas una idea aproximada a escala, el aspecto de la Vía Lactea vendría a ser el de una pila de 4 CDs apilados. Mientras la galaxia tiene un diámetro de 100.000 años luz, su grosor ronda los 1.000. Si miras al cielo en una zona con poca contaminación lumínica, es muy probable que veas una especie de banda luminosa que recorre parte del firmamento. Esta banda está formada de estrellas que están mucho más juntas (y en mayor densidad) que en el resto del cielo. Son parte de nuestro vecindario cósmico. Como esta banda de luz estelar no tiene una forma irregular, podemos deducir que la Vía Láctea es más bien una estructura plana.

En una noche oscura, hacia la medianoche (y en la dirección de la constelación de Sagitario), es posible que veas una especie de bulto de estrellas aun más juntas en la banda galáctica. Es el centro de nuestra galaxia, y esa forma esferoidal es común a todas las galaxias en forma de espiral que hemos observado. La galaxia que, al menos en apariencia, parece ser más similar a la nuestra se llama NGC 6744. Está a 30 millones de años luz de distancia, y es considerada por muchos astrónomos como la galaxia gemela de la Vía Láctea.

NGC6744

La galaxia NGC 6744

Hay otros indicios para determinar dónde estamos

Pero supongamos, por un momento, que no sabemos que la forma esferoidal en el centro de las galaxias es común a todas las galaxias en forma de espiral, y que simplemente sabemos que estamos en una galaxia con forma de disco bastante plano con una protuberancia en el centro. ¿Cómo podemos determinar la existencia de los brazos en espiral?

¿Eres capaz de ver la galaxia de Andrómeda?

¿Eres capaz de ver la galaxia de Andrómeda?

Basta la ayuda de un telescopio, de un tamaño medianamente decente (si tienes uno, lo más probable es que sea suficiente), para poder observar las formas de otras galaxias. Algunas son espirales, otras son elípticas, y otras no parecen tener una forma muy definida. Lo importante en nuestro caso, es que todas las galaxias que son planas y tienen un bulto en el centro son espirales. Otro buen ejemplo es la galaxia de Andrómeda (¿eres capaz de verla en esta foto?, una pista, esta bastante cerca de la banda central de la Vía Láctea). Además de eso, todas las galaxias en espiral tienen polvo, algo que no es común en la mayoría de galaxias con otras formas.

¿Cómo sabemos en qué lugar de la Vía Láctea se encuentra nuestro Sistema Solar?

Por desgracia, para este último punto no hay un método simple que nos permita calcular por nosotros mismos en qué lugar de la Vía Láctea se encuentra nuestra estrella. Es más, durante muchos siglos se creyó que nos encontrábamos bastante cerca del centro. No sería hasta principios del siglo 20 cuando se logró determinar con bastante exactitud nuestra posición en la galaxia, gracias a Harlow Shapley, que utilizó una clase de estrellas variables conocidas como las estrellas variables Cefeidas para medir la distancia a varios cúmulos globulares (grupos compactos de estrellas). Descubrió que estos cúmulos formaban una nube a mucha distancia del Sol, determinando que, por tanto, debíamos estar bastante alejados del centro.

Recreación de la galaxia enana de Sagitario siendo absorbida por la Vía Láctea. El punto amarillo es la posición de nuestro Sol

Recreación de la galaxia enana de Sagitario siendo absorbida por la Vía Láctea. El punto amarillo es la posición de nuestro Sol

Con el avance de la astronomía y todas las herramientas que tenemos hoy en día, disponemos de muchas más herramientas para determinar nuestra posición con exactitud. Las observaciones de radio nos permiten ver cómo se mueve (y rota alrededor del centro) el gas de la galaxia. Pero no nos quedamos ahí, las observaciones en infrarrojo también nos muestran que, de hecho, nuestra Vía Láctea está absorbiendo a una pequeña galaxia llamada galaxia enana elíptica de Sagitario en el otro extremo del disco, y podemos ver estrellas moviéndose alrededor del agujero negro en el centro de la galaxia. Estas estrellas nos permiten medir la distancia al centro con mucha facilidad. Por ello, sabemos que nuestro Sol está a unos 26.000 años luz del centro de la galaxia, en una zona de lo más tranquila… (al menos por ahora).

Alex Riveiro

Amante de la astronomía. Hablo de todo lo relacionado con el universo y sus conceptos de una manera amena y sencilla. Desde los púlsares hasta la historia de la astronomía en Al-Andalus.

También te podría gustar...

10 Respuestas

  1. Aborash dice:

    Viendo estas cosas, te entran ganas de que aparezca el Doctor con su Tardis y te lleve de viaje por ahí a ver estas maravillas (lástima no ser chica, tendría más posibilidades de que me cogiese xD ).

    • Si es que está claro que hemos nacido en la época equivocada… Quién sabe, quizá con un poco de suerte en un par de años nos visiten los extraterrestres y nos instalen una paradita en la red intergaláctica de turismo para ir a visitar otros lugares (estoy seguro de que en algún sitio del universo tiene que haber algo así…)

  2. Aborash dice:

    La prueba fehaciente de que hay vida inteligente allá afuera, es que no nos han visitado xD

  3. Yaani dice:

    Eso quiere decir que no sabemos a ciencia cierta como es nuestra galaxia pero y las demás fotos del universo observable como se obtienen? Que no se supone que estamos a miles de años luz. Estoy confundida.

    • Uri dice:

      Porque en la Tierra hay telescopios como el Hubble (que de hecho orbita el exterior de la atmósfera) que pueden captar imágenes a grandes distancias, pero no hay un telescopio que este fuera de nuestra galaxia para tomarle una foto y enviarla para verla.
      El objeto que ha recorrido mas lejos a través del espacio es la sonda Voyager 1 que ya ha salido del sistema solar.
      Respecto a por que unos cuerpos celestes podemos verlos y otros no (como Andrómeda y Plutón), tiene que ver con el brillo y esas cosas. Aquí te dejo el link de la página donde explica eso: https://cienciadesofa.com/2015/08/por-que-podemos-ver-galaxias-detalle-no-pluton.html
      Espero le entiendas un poco. A mi me cuesta de hecho.

  4. Arnoldo De la Hoz dice:

    Genial

  5. jorge volquez dice:

    Una pregunta para el autor de este artículo, el cual es tan inquietante e interesante a la vez. En la figura La galaxia NGC 6744 los puntos amarillos, que representan.
    La pregunta es para la persona responsable del artículo, que en mi opinión tiene amplios conocimientos del tema en cuestión.

  6. La luz de otras estrellas ya viajo hasta nosotros y por eso las podemos ver y fotografiar, hay probabilidad de que ya no existan esas estrellas o galaxias.

  1. 29 septiembre, 2016

    […] idea de que la Vía Láctea es una galaxia espiral fue planteada hace más de 150 años, pero no comenzamos a identificar los brazos que la componen […]

¡Comenta este artículo!

Este sitio usa Akismet para reducir el spam. Aprende cómo se procesan los datos de tus comentarios.

A %d blogueros les gusta esto: