si hubieras preguntado hasta septiembre de 2014 dónde se encuentra la Vía Láctea, la respuesta hubiera sido que nuestra galaxia se encuentra dentro del Grupo Local, formado por tres galaxias gigantes y unas treinta galaxias menores, y este, a su vez, se encuentra dentro del Supercúmulo de Virgo que está formado por diversos grupos y cúmulos de galaxias…

El Supercúmulo de Virgo

Los supercúmulos son grandes concentraciones de pequeños grupos y cúmulos de galaxias, y se encuentran entre las estructuras más grandes del Universo. Su existencia nos sirve para saber que la distribución de las galaxias en el Universo no es uniforme. En nuestro caso, el supercúmulo de Virgo tiene un diámetro de 110 millones de años luz y contiene al menos un centenar de grupos y cúmulos de galaxias.

Hasta aquí todo bien, ¿verdad? Sin embargo, existe una organización todavía mayor en el Universo. Los filamentos galácticos…

¿Filamentos galácticos?

O lo que es lo mismo, complejos de supercúmulos de galaxias, que tienen forma de estructura delgada y larga (como un hilo). En este punto estamos en una de las escalas más grandes para medir el Universo observable. Estos gigantescos hilos en los que se agrupan millones de galaxias define el aspecto de nuestro universo, que parece una gigantesca tela de araña.

filamentos
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Los filamentos que componen nuestro universo observable. Todos los puntos son galaxias.

Es mucho más irregular de lo que uno podría pensar, ¿verdad? Los científicos creen que el patrón que dicta cómo se forman estos filamentos y qué camino siguen viene dictado por la materia oscura (¡ya hablaremos de ella en otra ocasión!)

El filamento galáctico más grande conocido, es la Gran Muralla de Hércules-Corona Boreal, Con una extensión de 10.000 millones de años luz (es decir, el 10 % del diámetro del universo observable).

Laniakea, nuestro «nuevo» hogar

La definición de Laniakea, como comentaba al principio del artículo, se dio a conocer en septiembre de 2014. Contiene más de 100.000 galaxias en un espacio de 520 millones de años luz. Su nombre significa «cielo inconmensurable» en hawaiano (fue un grupo de astrónomos de la Universidad de Hawai el que anunció su descubrimiento), y se compone de 3 partes:

Como seguramente ya habrás visto. El descubrimiento de Laniakea no invalida lo que ya conocíamos (rara vez suele pasar esto en la ciencia), si no que mejora nuestro conocimiento del mundo que nos rodea y nos ayuda a entender dónde encaja nuestro Grupo Local y nuestro lugar en el universo.

Así que la próxima vez que alguien te pregunte dónde estamos… puedes decirles que aquí: